Saltar al contenido

Enfermedad de Crohn: qué es, síntomas, causas y tratamientos

mayo 24, 2021

Una afección aún sin cura definitiva ni causa definida que genera síntomas que pueden ser estresantes: así es la enfermedad de Crohn, afección digestiva cuya incidencia va en aumento, como demuestran los estudios realizados en todo el mundo.

Este tipo de proceso inflamatorio está estrechamente relacionado con los trastornos del intestino grueso y delgado, generando síntomas como la diarrea y la pérdida de peso, pero también puede alcanzar otras partes del sistema digestivo e incluso la piel y las articulaciones.

Hoy en día, los enfermos de Crohn pueden llevar una vida perfectamente normal y activa, pero siempre hay que estar atentos a los factores desencadenantes y a los primeros síntomas de una crisis.

¿Qué es la enfermedad de Crohn?

Clasificada como enfermedad inflamatoria intestinal (EII), la enfermedad de Crohn afecta principalmente a la parte inferior del intestino delgado (íleon) y al colon del intestino grueso.

En estas localizaciones, se produce una inflamación profunda en todas las capas del tejido del órgano que, con el tiempo, puede causar lesiones y cambios graves.

La enfermedad también puede afectar a otras partes del aparato digestivo, desde la boca hasta el ano, e incluso a regiones distintas, como la piel, las articulaciones, los ojos, el hígado y los vasos sanguíneos.

De probada inocuidad, la inflamación afecta a hombres y mujeres, niños y adultos, pero es más frecuente que se diagnostique en jóvenes menores de 30 años.

Etapas

Aunque la enfermedad de Crohn intercala periodos de manifestación intensa de los síntomas con otros sin signos de inflamación, puede progresar con el tiempo.

Además, los síntomas de la enfermedad de Crohn aparecen con distinta intensidad en cada persona. Debido a estos factores, puede clasificarse como leve, moderada o grave.

En la enfermedad de Crohn leve, la inflamación puede causar diarrea y dolor abdominal, pero no se presentan síntomas como fiebre, deshidratación y pérdida de peso.

En el estado moderado, además de diarrea y dolor abdominal, puede haber pérdida de peso, fiebre y anemia.

En la enfermedad de Crohn grave, los síntomas pueden persistir a pesar del tratamiento e incluir signos de absceso (acumulación de pus), obstrucción intestinal (bloqueo en el órgano) y otras complicaciones.

Tipos de enfermedad de Crohn

Según la Crohns and Colitis Foundation, existen cinco tipos más comunes de la enfermedad, según la región gastrointestinal afectada:

Ileocolitis

El tipo más común, afecta al final del intestino delgado (íleon) y al colon del intestino grueso. Provoca diarrea, calambres por pérdida de peso y dolor en la parte inferior derecha del abdomen.

Ileitis

Afecta sólo al íleon y está relacionada con las fístulas -infección del túnel entre la piel y el ano- y los abscesos intestinales.

Enfermedad de Crohn gastroduodenal

Afecta al estómago y al principio del intestino delgado. La pérdida de apetito, la pérdida de peso inexplicable, las náuseas y los vómitos son síntomas comunes.

Jejunoileiitis

Este tipo de enfermedad de Crohn afecta a las primeras partes del intestino y provoca fuertes dolores abdominales después de las comidas.

Colitis

Afecta a la capa superior del colon y está relacionada con la hemorragia rectal y la fístula anal.

Causas

No se sabe exactamente cuál es la causa de la enfermedad de Crohn, pero la incidencia es mayor en personas del mismo círculo familiar, lo que revela la implicación de un componente genético.

Según Crohn’s and Colitis UK, institución británica que lucha contra la enfermedad, también está implicada una reacción anormal del sistema inmunitario a ciertas bacterias y virus intestinales, una vez que, al intentar combatirlos, el sistema inmunitario atacaría las células del tracto digestivo.

La dieta, el tabaquismo y el estrés también serían factores agravantes.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo de la enfermedad de Crohn incluyen:

Edad: la mayoría de las personas son diagnosticadas antes de los 30 años.

Origen étnico: las personas de ascendencia judía y caucásica son más propensas a desarrollar la enfermedad de Crohn.

Antecedentes familiares: una de cada cinco personas con Crohn tiene a alguien en su familia con la enfermedad.

Fumar: el tabaquismo conduce a la forma más grave de la enfermedad y a un mayor riesgo de cirugía para tratar la enfermedad inflamatoria intestinal.

Antiinflamatorios no hormonales: el ibuprofeno, el diclofenaco y otros fármacos del tipo, a pesar de no causar la enfermedad, estarían relacionados con la forma más grave.

Vivir en zonas urbanas: no se sabe a ciencia cierta cómo se produce esta relación, pero los factores ambientales de las grandes ciudades, como el consumo de alimentos industrializados y la contaminación, aumentan el riesgo de padecer Crohn.

Signos y síntomas de la enfermedad de Crohn

La enfermedad de Crohn puede afectar a diferentes partes del sistema gastrointestinal, por lo que sus síntomas son muy variables. Entre los principales están:

  • Diarrea persistente
  • Estomatitis (inflamación en la boca)
  • Dolor abdominal
  • Cansancio o fatiga
  • Fiebre
  • Estreñimiento (en caso de bloqueo intestinal)
  • Vómitos
  • Presencia de sangre en las heces
  • Anemia
  • Pérdida de apetito
  • Pérdida de peso

Diagnóstico

El mejor recurso diagnóstico para la enfermedad de Crohn es la colonoscopia con biopsia. En este examen, el médico introduce un tubo fino y flexible, que lleva una pequeña cámara, en el ano, realiza la observación del intestino y extrae una muestra de tejido para su análisis. La presencia de granulomas, un grupo específico de células relacionadas con la inflamación, puede indicar la presencia de la enfermedad.

También pueden solicitarse TAC y RMN para observar si hay complicaciones, como fístulas entre las asas intestinales.

Se pueden pedir análisis de sangre para detectar anemia, una complicación de la enfermedad o infecciones. Los análisis de heces pueden indicar la presencia de sangre oculta generada por daños en el sistema gastrointestinal.

Hay otras dos pruebas que pueden ayudar a diagnosticar esta afección: la endoscopia por cápsula (una cápsula con una cámara que “toma fotos” del aparato digestivo) y la enteroscopia de doble balón (un tubo que permite mirar en lugares que un endoscopio estándar no puede ver).

¿A qué profesional debo acudir?

Si nota manifestaciones inusuales del sistema gastrointestinal, busque un gastroenterólogo o coloproctólogo.

Si hay síntomas que indican la necesidad de atención inmediata, como incapacidad para comer o dolor abdominal intenso, busque atención médica de urgencia.

Complicaciones

Obstrucción intestinal

Según el Instituto Nacional de Diabetes y Enfermedades Digestivas y Renales, una de las principales complicaciones de la enfermedad de Crohn es la obstrucción intestinal.

Esta afección se produce cuando la inflamación hace que la pared del órgano se engrose hasta el punto de impedir parcial o totalmente el paso del contenido intestinal.

Fístula

La enfermedad de Crohn también puede provocar la formación de fístulas, una especie de túnel de comunicación entre un asa del órgano y otra, o incluso entre el intestino y otro órgano, como la vejiga, por ejemplo.

Abscesos

La formación de abscesos (acumulación de pus) resultante de la inflamación provoca dolor e hinchazón.

Fisuras anales

Las fisuras anales, que pueden causar dolor y sangrado en la región, también son complicaciones comunes.

Úlceras

El proceso inflamatorio puede causar úlceras y llagas abiertas en cualquier parte del tracto digestivo como la boca, el intestino y el ano y, en casos graves, en otras partes del cuerpo como las articulaciones, la piel y los ojos.

Desnutrición y deficiencia nutricional

Por último, la desnutrición puede estar causada por la diarrea, el dolor y los cólicos, que no sólo dificultan la alimentación, sino que impiden la correcta absorción de nutrientes por parte del intestino, lo que provoca una deficiencia nutricional.

¿Puede matar?

La enfermedad de Crohn tiene una baja tasa de mortalidad, que está más relacionada con las complicaciones y las cirugías para tratarla que con la enfermedad en sí.

Según un estudio publicado en la revista científica Gut, la mayoría de las muertes relacionadas con la Enfermedad Inflamatoria Intestinal se registran tras complicaciones como la sepsis postoperatoria (infección generalizada), el infarto intestinal (obstrucción de la arteria que lleva la sangre al órgano) y el megacolon tóxico (dilatación e inflamación extremas del intestino grueso.

La misma investigación estima que, mientras que la mortalidad por año para la población general es del 1%, esta tasa es del 1,6% para las personas de la misma edad y sexo que tienen Crohn.

¿Puede convertirse en cáncer?

La enfermedad de Crohn aumenta el riesgo de cáncer de colon, si la enfermedad alcanza esta parte del intestino. Por lo tanto, estas personas deben someterse a colonoscopias con más frecuencia que la población general.

¿Se puede curar?

La enfermedad de Crohn es crónica y no tiene cura, pero los síntomas pueden controlarse con los cuidados adecuados.

Tratamiento de la enfermedad de Crohn

El tratamiento de la enfermedad de Crohn tiene como objetivo principal reducir la inflamación y, por tanto, la remisión de los síntomas. Este efecto también puede mejorar la evolución a largo plazo, reduciendo la incidencia de complicaciones.

Alimentación y dieta

Dada la dificultad para absorber los nutrientes, es esencial que la persona que padece la enfermedad de Crohn mantenga una dieta diversa y rica en nutrientes, evitando así las carencias nutricionales.

También está indicado el consumo de alimentos ligeros, poco picantes, no refinados y bajos en grasa, ya que los alimentos extremadamente procesados y grasos provocan más molestias intestinales. El alcohol y la cafeína también deben consumirse de forma muy controlada.

Lo ideal es que las personas con enfermedad de Crohn mantengan una dieta cuidada y preparada con la orientación de médicos y nutricionistas.

Medicamentos

El uso de medicamentos para la enfermedad de Crohn es la base del tratamiento, entre ellos los antiinflamatorios.

Los corticoesteroides, como la prednisona, suelen recetarse durante periodos cortos -tres o cuatro meses- para que los síntomas de la enfermedad de Crohn remitan. También pueden utilizarse aminosalicilatos antiinflamatorios para las manifestaciones más leves.

También se recetan fármacos inmunosupresores para disminuir la producción de sustancias causantes de la inflamación por parte del sistema inmunitario.

Los antibióticos ayudan en casos de complicaciones de la enfermedad de Crohn, como fístulas y abscesos, previniendo y tratando las infecciones. Hay especialistas que indican estos fármacos para controlar las bacterias intestinales que estarían relacionadas con el proceso infeccioso.

Se pueden utilizar medicamentos, según la indicación de los especialistas, para tratar los síntomas, como analgésicos, medicamentos para la diarrea y suplementos nutricionales.

Cirugía

Además de las operaciones para tratar las complicaciones, como las fístulas, los abscesos y las obstrucciones intestinales, se puede realizar un procedimiento para extirpar la porción intestinal afectada por la enfermedad, seguido de la conexión de la porción anterior con la posterior de la sección extirpada.

Sin embargo, esta técnica no cura la enfermedad de Crohn, ya que la inflamación regresa y el beneficio suele ser temporal.

Pronóstico

La enfermedad de Crohn no tiene cura, pero el tratamiento adecuado puede ayudar a mejorar la vida y el pronóstico, reduciendo las manifestaciones y las complicaciones.

No fumar, alimentarse adecuadamente y mantener una rutina de bajo estrés son actitudes complementarias y fundamentales para evitar los desencadenantes de la enfermedad y las molestias generadas por ella, como diarreas y calambres.

Es perfectamente posible tener una buena calidad de vida incluso teniendo la enfermedad de Crohn. La afectación no impide el trabajo, el estudio, el ejercicio, la vida social y otras características de una vida completamente normal.

Prevención

Los factores conocidos que pueden causar la enfermedad de Crohn están en su mayoría fuera del control del individuo, como la genética y las bacterias que componen la microbiota intestinal, y pueden estar relacionados con la inflamación.

Sin embargo, dado que el tabaquismo es un factor de riesgo, no fumar puede ser una buena forma de evitar la enfermedad de Crohn.